В марте 1800 г. знаменитый итальянский физик Алессандро Вольта продемонстрировал первую электрическую батарею ("вольтов столб”). Появление такого источника электропитания стимулировало развитие электротехники. Уже в 1802 г. русский Физик В.В.Петров на основе 'вольтова столба’ открыл явление электрической дуги (см."РА" 9/99, с.16). В 1807 г. английский физик Хэмфри Дэви с помощью "вольтова столба” произвел электрохимическое разложение соли на компоненты. В 1820 г. датский физик Эрстед с помощью того же "вольтова столба” открыл магнитный эффект электрического тока. Знаменитые эксперименты Майкла Фарадея производились с тем же источником питания. "Вольтов столб" (рис.1)
состоял из нескольких сотен металлических дисков из цинка и меди, разделенных прокладками из ткани, пропитанной уксусом или раствором кислоты. Напряжение между краями "вольтова столба” достигало сотен вольт и более. Поэтому первым "применением" этого изобретения была демонстрация действия электрического тока. Получив хороший удар током, публика приходила в восторг. В1801 г. действие "вольтова столба” испытал на себе Наполеон (рис.2), который сразу же присвоил Вольте титул графа. Алессандро Джузеппе Антонио Анастасио Вольта родился 18 февраля 1745 г. в Комо (итальянская провинция Ломбардия). Учился в обычной местной школе, но уже с 14 лет увлекся физикой. Очевидно, свои обширные познания он приобрел самостоятельно, во всяком случае в 1774 г. его назначили профессором физики Высшей школы в Комо. В следующем 1775 г. Вольта изобрел электрофорную машbну, превращающую механическую энергию в электрический заряд, ее сейчас можно встретить в люоом школьном кабинете физики. Электрофорная машина состояла из металлической пластины, покрытой эбонитом, и второй изолированной металлической пластины. При вращении одной пластины относительно другой на пластине с эбонитом накапливался отрицательный заряд. На основе этой машины (другого источника электроэнергии тогда не было) в 1777 г. Вольта предложил систему электрического телеграфа. В ней заряд от машины распространялся по проводам от Комо до Милана.
Слава Алессандро Вольты росла, и в 1779 г. его приглашают занять кафедру натуральной философии университета в Павии, где он продолжает работу над электрическими явлениями. В это время он подружился с другим знаменитым итальянским физиком Луиджи Гальвани (вспомните термины "гальваническая связь”, "гальванопластика" и др.). Они регулярно обмениваются письмами о своих достижениях. Гальвани обнаружил наличие электрического заряда на мышцах лягушки и развил теорию о "животном электричестве". Исследовав этот вопрос, Вольта обнаружил, что электрический заряд можно получить, поместив между двумя металлическими поверхностями из разных металлов смоченную кислотой тряпочку. Так рухнула теория "животного электричества”, и возникли предпосылки для создания "вольтова столба”.
Открытие "вольтова столба" стало величайшим достижением Вольты. "Вольтов столб" оставался единственным источником тока вплоть до 1867 г., когда Лекланше изобрел кислотную электрическую батарею.
В 1815 г. Вольта стал деканом философского факультета Падуанского университета, а через четыре года ушел в отставку. Умер Алессандро Вольта 5 марта 1827 г.
Именем Алессандро Вольты названа единица электрического напряжения. Произнося фразы типа "в сети напряжение 220 В” или "батарейка на 1,5 В”, стоит вспомнить имя великого итальянского физика, внесшего большой вклад в развитие электротехники.